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宇宙中神秘失蹤的星系

宇宙中神秘失蹤的星系

漩渦星系,天文學名詞,指太陽系所處的銀河系,主要由質量和年齡不盡相同的數以千億計的恆星和星際介質(氣體和塵埃)所組成。它們大都密集地分佈在銀河系對稱平面附近,形成,其餘部分則散布在銀盤上下近於球狀的銀暈里。恆星和星際介質在銀盤內也不是均勻分佈的,而是更為密集地分佈在由銀河中心伸出的幾個螺旋形旋臂內,成條帶狀。一般分佈在旋臂內的恆星,年輕而富金屬,並多與電離氫雲之類的星際介質成協。而點綴在銀暈里的恆星則是年老而貧金屬的。其中最老的恆星年齡達150億年,有的恆星早已衰老並通過超新星爆發將內部所合成的含有重元素的碎塊連同灰燼一起降落到銀盤上。

它在距離銀河系大約2200萬光年的宇宙深處,這個奇特的旋渦星系異常奪目。這個編號為NGC 6946的星系因頻繁發生超新星爆發而聞名,因此又被稱為「煙花星系」。

星系NGC 6946的神奇之處不僅在於它會經常上演煙花表演,科學家還在這裡發現了一個極其令人不可思議的現象——一顆恆星竟突然消失,而且消失得連渣都不剩。

事情是這樣的,俄亥俄州立大學的科學家通過分析美國的大型雙筒望遠鏡的觀測數據發現,位於星系NGC 6946中的一顆質量約為太陽25倍的恆星N6946-BH1在2009-2015年間逐漸變暗,最終消失在視野中。

隨後,他們試圖利用哈勃太空望遠鏡和斯皮策太空望遠鏡來尋覓N6946-BH1的蹤跡。然而,科學家們在N6946-BH1最後淡出視野的位置一無所獲,也沒能找到塵埃氣體雲遮擋的證據。也就是說,這顆恆星不動聲色地就從宇宙中蒸發了。這就好比一個大活人突然從人間蒸發一樣離奇,究竟是怎麼回事呢?

關於這顆神奇的恆星還有一點要補充,在2009年時它的亮度猛增上百萬倍,似乎卯足了勁要來一場超新星爆發以終結自己的一生。然而,在數個月後它卻不知為何氣餒了,亮度下降了6倍,隨後繼續變暗直至消失。

科學家認為,這可能是一次失敗的超新星爆發。通常情況下,當大質量恆星演化到生命末期時會發生超新星爆發,最終內核坍縮為中子星或黑洞。N6946-BH1則有所不同,在發生超新星爆發前,它的內核就已經坍縮了,這可能與它的質量有關。在變成黑洞后,N6946-BH1自然就消失得無影無蹤了。

美國國家航空航天局(NASA)噴氣推進實驗室研究團隊宣布,將有可能首次捕捉到恆星在垂死崩潰之際變成黑洞的瞬間畫面。這顆星球已變為黑洞的狀態是能被觀察到的。

NASA利用位於美國西部亞利桑那州的巨型雙眼望遠鏡,曾觀測到其在超新星爆炸過程中突然停止的畫面。之後,NASA雖然想用兩台哈勃望遠鏡同時來追蹤其後續變化,但恆星突然之間消失,據觀測已經變成了黑洞。

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