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黃河象:生活在黃土高原的遠古巨象

黃河象:生活在黃土高原的遠古巨象

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圖註:劍齒象的復原圖,圖片來自網路

黃河象,這個名字大家一定都不陌生吧,這是國小語文課本中一篇經典課文的題目。《黃河象》一文向我們介紹了曾經生活在北方的史前大象,那麼今天就為大家介紹一下這種消失在歷史長河中的史前巨獸。

沙土下的長牙

圖註:1973年,合水縣板橋鄉化石發現時的照片象,圖片來自網路

1973年1月,甘肅省合水縣板橋鄉的馬蓮河畔,一群在這裡挖沙土的村民在腳下的沙土中發現了一根長牙,他們立即向當地政府報告了這一發現。很快,當地政府便組織力量對發現長牙的地區進行了大規模的挖掘,一具巨大而且完整的大象骨架很快就出現在人們眼前。發現於板橋鄉的化石很快就被運到了北京,經過研究和組裝在北京自然博物館中向大家展出,這隻發現於黃河流域的古象被命名為黃河象。

圖註:古象化石在北京自然博物館裝架之初,被稱為「黃河古象」,圖片來自網路

圖註:今天黃河象的骨架依然在博物館內展出,圖片來自網路

在北京自然博物館中展出的黃河象骨架十分高大,其體長8米,肩高3.8米,體重可達10噸。黃河象那一對象牙要比今天的大象長很多,長度可達3.02米!如此完整的古象化石即便是在世界上也是很少見的,它的發現在學術界引起了廣泛的關注,來博物館參觀的遊客更是絡繹不絕。

不存在的黃河象

當對黃河象的化石進行進一步分析,並與其它古象進行對比之後,古生物學家發現它其實就是師氏劍齒象(Stegodon zdanskyi)。根據生物命名法則,最早的命名為有效名稱,因此黃河象這個名稱是無效的。

圖註:劍齒象的牙齒上面有一道道棱狀突起,圖片來自網路

師氏劍齒象屬於劍齒象屬,早在1935年就被發現和命名,它是一種曾經廣泛分佈於的古象。劍齒象的屬名聽上去似乎來自於它嘴中那對超長的象牙,其實並不是這樣的。劍齒象的屬名其實來自於其臼齒上的一道道棱狀突起,就好像是屋頂一樣,屬名的原意是「有屋頂的牙齒」。師氏劍齒象的種名「zdanskyi」則是獻給奧地利古生物學家師丹斯基(Otto Zdansky),他為早期古生物研究做出了很多貢獻。

師氏劍齒象的外形高大,身體和四肢健壯,其最有特色的地方便是長有一對3米的長牙,這對長牙彎曲向前生長,前部鋒利。與今天的大象不同,師氏劍齒象的長牙基本上是並在一起的。正是由於兩根長牙並在一起,師氏劍齒象的長鼻子沒法留在長牙之間,其只能將鼻子甩到長牙的一邊。

愛吃樹葉不吃草

在我們的印象里,大象以草為主食,不過師氏劍齒象卻不喜歡吃草。從師氏劍齒象的臼齒外形看,它們更喜歡吃柔軟的樹葉,一頭成年的師氏劍齒象一天能夠吃下300公斤的樹葉。

師氏劍齒象生存於距今600萬年前至1萬年前。在距今600萬年前至200萬年前,北方的氣候溫暖濕潤,黃土高原也不是今天的樣子,大地之上曾經覆蓋著大片的森林。正是因為有森林的存在,師氏劍齒象有足夠的食物,所以它們曾經生活在華北地區。

圖註:今天的黃土高原,曾經卻是古象的家園,圖片來自網路

當更新世到來之後,氣溫下降,氣候也逐漸變得寒冷乾燥,黃河流域的森林面積不斷減少,師氏劍齒象也被迫退往更加適合它們生存的南方地區,至此黃河流域的劍齒象逐漸消失了。

大熊貓的好朋友

圖註:劍齒象的生活復原圖,一隻小象被老虎殺死了,圖片來自網路

生活在南方的劍齒象是師氏劍齒象的親兄弟,它就是東方劍齒象(S. sompoensis)。在華南的大片森林中,東方劍齒象與大熊貓、華南虎等動物生存在一起。由於非常常見,東方劍齒象與大熊貓被作為更新世南方最具代表性的動物,其代表的動物群被稱為大熊貓——劍齒象動物群。

圖註:今天只有在博物館中一睹劍齒象的風采,圖片來自網路

大約在距今1萬年前,東方劍齒象全部滅絕了,它們讓出的領地成為生活在的亞洲象的家園。

參考資料:

1.H. Saegusa, "Comparisons of Stegodon and Elephantid Abundances in the Late Pleistocene of Southern China", The World of Elephants -- Second International Congress, (Rome, 2001), 345-349.

2.Larramendi, A. (2016). "Shoulder height, body mass and shape of proboscideans" (PDF). Acta Palaeontologica Polonica. 61. doi:10.4202/app.00136.2014.

3.Samuel T. Turvey, Haowen Tong, Anthony J. Stuart and Adrian M. Lister (2013). "Holocene survival of Late Pleistocene megafauna in China: a critical review of the evidence". Quaternary Science Reviews. 76: 156–166. doi:10.1016/j.quascirev.2013.06.030.

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