乾貨 | 宇宙馬拉松,直擊百萬光年之遙

2017/03/25

《國家天文》

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梅西葉馬拉松 · 大型網路直播

時間:3月26日晚7點——28日凌晨

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梅西葉馬拉松是由一群北美洲的業餘天文學家在20世紀70年代首創的,就是要在一個晚上觀看全部的梅西葉天體。由於是基於興趣發展出來的賽事,所以梅西葉馬拉松並不同於一般的競賽,而是一種榮譽活動。沒有人會在觀測者的身旁審查他是否真的看見了目標,只要求觀測者親自動手操作望遠鏡找到目標。在賽時完成後,能交出紀錄表,供主辦單位確認與紀錄成績。

最適合舉辦梅西葉馬拉松的時間,在每年的春分至清明之間,也就是每年三月下半月至四月初,因為此時太陽所在的春分點附近,是梅西葉天體最少的區域。地點則是在北緯20度至30度地區、至少西北方和東南方視野良好的場所。再選擇一個不受月光干擾(朔的前後)的日子,以及不受人造光害影響的好地點。

在日落的餘輝中開始觀測,理論上平均每五分鐘找到一個目標,就能在一夜之間看遍所有的梅西葉天體。但是,由於梅西葉天體不是均勻分佈的,所以必須充分認知和熟悉這些天體,並事先做好規劃排序,還得天時配合才能成功。

在上個世紀,因為只有少數天文愛好者參與,梅西葉馬拉松成效不彰,據記錄只有共12個人完成了「馬拉松」。1993年,亞利桑那州的Saguaro天文俱樂部開始鼎力推動這項活動,於是在21世紀初成功完成「馬拉松」的人數劇增,在2015年超過了100人次。

在亞洲,台北市天文協會劉志安於2013316日與2015321日兩度完成賽事。另有林香耀(Derrick Lim)於2001324日在亞利桑那州Saguaro天文俱樂部完成賽事。

做好準備

除了一般觀測所需的望遠鏡、星圖以及食物、藥品、文具、禦寒衣物外,還需要一份事先擬妥的觀測計劃表,通常是一份依觀測順序排列妥當的梅西葉天體位置表,以及標示妥目標位置的星圖。這些裝備中要特別注意星圖、望遠鏡與尋星鏡。

盡量選擇圖幅大小與尋星鏡視野相當或略大的星圖,這樣在搜尋時較易比對位置。可觀測星等則應在8至9等之間,在搜尋時參考星的數量才會足夠,但也不會太多。雖然雙目鏡應該就能勝任搜尋工作,但仍建議使用口徑較大些的天文望遠鏡。

無論使用何種望遠鏡,都要安置在穩固的腳架上。架台以經緯儀更佳,道布森架台是首選。要避免使用赤道儀,因為這項觀測活動不需要追蹤,講求的是速度而不是精度。至於有數字化資料庫、具自動尋星功能的架台則被排除在外,因為那將使尋星的樂趣全失。

一般觀測使用的尋星鏡多為口徑5厘米、倍數8倍左右,在這樣的競賽中一樣可以使用。但在講求速度時,因視野大小與星圖方向的轉換與對照,將不易辨識目標。

為了提高搜尋的效率,可以考慮加裝或更換成有紅點指示的無倍找星鏡。優點是找星鏡的視野與肉眼所見的天空合而為一,可以迅速地指向正確的方向。

由於平均每五分鐘就要觀測一個梅西葉天體,因此務必在觀測之前排好順序,以免屆時不知該先看哪一個,或因隨興所至地搜尋導致遺漏目標而無法完成全部任務。

實施攻略

馬拉松式的觀測不同於一般的天文觀測,只需確定所見天體是所欲觀測的目標即可。不過,因為時間緊湊,一定要在日落之前將望遠鏡架設妥當,並完成一切準備工作。

只要天色開始昏暗,冬夜的亮星在天空中出現,就立即開始尋找M45M42M43M41M35等較亮的目標。天色再暗些后,就可以尋找即將西沉的目標:M52M31M32M110M33M74M77等,M74M77更是成敗的關鍵;天色全黑后,就可依星座順序逐一搜尋目標了。

如果一時未能找到計劃中的目標,就不要遲疑,立刻換下個方便觀察的目標,等條件許可時再回頭搜尋被跳過的目標。

搜尋到室女座與后髮座時,要特別當心,由於此處有許多以現在的望遠鏡很容易看見的星系,但不屬於梅西葉天體,所以這一區的星圖必須比其它區域更詳細,才能正確地分辨出梅西葉天體目標。

當夏天的星座出現時,就意味著時間已經不多了。然而,因為銀河中心所在的天蠍座與人馬座是星雲與星團密集的場所,通常此時仍有許多的目標有待搜尋。這時一定要加快搜尋的速度,因為M15M72M73M30(特別是M30)等屬於秋季星座的梅西葉天體會在拂曉的薄明中現身,必須在日出之前觀賞。充分地注意到這些,方能夠順利地完成我們的天文「馬拉松」長跑。(撰文/陶蕃麟)

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