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蠍子,狼獾還是巨嘴鳥?

蠍子,狼獾還是巨嘴鳥?

8月,美國空軍輕型攻擊機試驗將在新墨西哥霍羅曼空軍基地展開。這次試驗后,空軍會決定是否正式啟動OA-X項目。目前,參與OA-X競標的兩家公司都已經進場訓練。德事隆(Textron)帶來的是「蠍」式噴氣式飛機和AT-6「狼獾」渦槳飛機,內華達山脈公司(SNC)和安博威則攜手帶來了A-29「超級巨嘴鳥」。雖然OA-X項目前景尚不明朗,但畢竟參議院已批下12億美元的預算,一旦該項目得以推進,這份蛋糕是不能漠視的。

早在機場訓練階段,兩個對手就已經開始明爭暗鬥。SNC自7月7日起開始培訓兩名空軍飛行員和兩名武器系統操作員,同時培訓美軍維護保障人員,意在展現產品的維護便捷性。而7月9日入場的德事隆則表示,經過簡單培訓,「空軍飛行員已經開始飛行」。

在這次為期4到6周的試驗中,空軍將用這些參試飛機進行IRS(情報/監視/偵察)、夜間夜視儀作業、武器使用、不完備機場作業以及飛機操縱性等科目試驗,據此判定它們能否成為美國空軍在反恐和低烈度戰爭中所需要的輕型攻擊機。

SNC顯然對A-29信心滿滿。公司項目負責人吉爾伯特對媒體表示,過去幾年中「超級巨嘴鳥」在測試和實戰中都有不俗表現。空軍在試驗中會不斷增加飛機出勤頻次,而「超級巨嘴鳥」有能力實現一天內多架次任務。美國空軍曾為阿富汗和黎巴嫩軍隊購置過A-29,兩國軍隊都曾使用該機作戰。美國空軍採購的首批A-29由佛羅里達州傑克森維爾的安博威公司製造,再經SNC改裝。此次參加試驗的A-29也是這種狀態。機上無線電通信系統、感測器和數據鏈等設備已經按照美軍標準進行了改裝。據悉參試的A-29加裝了Link 16數據鏈和前視紅外感測器。鑒於A-29已通過美國空認證,SNC認為如果軍方選擇A-29,該機的服役會相當迅速。「我們希望這是一次全面細緻的評估,你端詳得越細緻,就會發現它越出色...... 我們希望他們不是在不完備的野戰機場上淺嘗輒止,而是不斷從這裡起降作業,我們的飛機設計時就要求具備這種能力。我們還希望空軍能讓飛機攜帶非對稱載荷飛行,希望飛行員能在各種空速條件下猛推油門,看看飛機的動力有多充沛。飛機的機身已經加長,控制面也增大,足以在各種速度情況下提供良好操控性。」吉爾伯特表示。

A-29曾與AT-6對壘爭奪美國空軍輕型攻擊/支援飛機項目並勝出,其結果是「超級巨嘴鳥」進入阿富汗空軍服役。但德事隆公司表示那次勝出並不代表A-29在OA-X項目上佔有先機。雖然德事隆還從未向美國政府出售過武裝型AT-6,但他們已經生產了超過1 000架AT-6的前身——T-6,其中不少被作為美國空軍飛行員訓練裝備。德事隆銷售副總裁哈里斯表示「這次試驗是展現AT-6產品優異性能的良機」。在德事隆看來,美國空軍熟悉T-6,該機的後勤保障設施也已建成,能夠駕駛該機的飛行員為數眾多,而AT-6在使用和維護方面與T-6相似度很高。作為最新產品,AT-6的性能顯著提升。

作為唯一參試的噴氣式飛機,「蠍」多少顯得有點兒另類。每飛行小時3 000美元的成本,讓「蠍」比渦槳對手A-29矮了一截——後者每飛行小時費用僅為1 000美元。但「蠍」的速度和高度更大,具備防區外作戰能力,飛機動力和空間的寬裕,讓它能安裝更先進的感測器。如果美國空軍希望未來輕型攻擊機的任務包線具有可拓展性,「蠍」仍不失為一種選擇。

本次試驗結束后,美國空軍會考慮是否追加飛行驗證,是全面啟動還是擱置整個項目。空軍參謀長古德芬上將表示,可能會考慮在中東地區追加一輪測試,驗證飛機能否在實戰環境中完成既定任務。美國空軍明白,依據以往作戰經驗勾勒出的未來輕型攻擊機概念,還是要回歸戰場,才能檢驗其在實際作戰環境中究竟「水土服不服」。

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