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老外在中國創業:他的微信機器人會教英語

老外在中國創業:他的微信機器人會教英語

和易丹(Edaan Getzel)的採訪約在他們在加速(Chinaccelerator)孵化器的辦公室里。坐下來后,易丹非常抱歉地說,他希望能早點結束採訪,因為要趕著上漢語課。

其實,忙著學漢語的同時,易丹也在幫助人學英語,只不過,以一種特別的方式——微信聊天機器人。

易丹(左一)和他的創業團隊

易丹是RIKAI Labs的COO,來自美國丹佛。Rikai Labs的主要產品是一個基於微信的聊天機器人系統,目前最主要的應用是教育,針對廣大英語學習人群提供語言教育服務,除此之外,RIKAI Labs的聊天機器人被用於提供旅行建議、金融教育、客服諮詢以以及讓明星和冬粉互動等其他領域。

押注大洋彼岸的微信平台

易丹之前是英語老師,先後在家鄉丹佛和韓國教授英語,期間編寫了五本教科書。這段教學經歷讓他十分難忘,也為他後來的創業奠定了基礎。從瑞典隆德大學(Lund University)獲得亞洲研究的碩士學位后,正值2008年經濟危機,求職困難的易丹決定不給別人打工,於是回到家鄉創立了一家房地產公司,並且運營得非常成功。但是經營順利的地產公司讓他很快就覺得無聊,於是在2015年他把這家地產公司順利出售,去尋找下一個新挑戰。

當時他地產公司有一個租客欠了易丹一些租金,租客打算幫助公司建立網站來償付租金。易丹於是決定向租客學習建網站,因而也找到了自己的下一個挑戰:技術。隨後易丹搬到了舊金山,也是在那裡認識了在同一個共享辦公空間工作的大衛·科利爾(David Collier),現在RIKAI Labs的CEO。

來自英國倫敦的大衛技術出身,是一個不折不扣的連續創業者,在遊戲行業有著數十年經驗。在RIKAI Labs之前,他曾經在英國和美國創立了三家公司,其中兩家成功退出。

當時大衛正籌劃著要再創立一家新的公司,於是兩人決定結合大衛在遊戲行業的深厚背景和易丹在教育行業的豐富經驗,開發一款基於語言學習的冒險遊戲,以趣味方式幫助用戶學習英語。

但當他們真正著手開始乾的時候,卻發現有幾個大趨勢對他們的創業並不有利,例如:應用商店里的應用眼花繚亂,獲取用戶的成本越來越高,谷歌應用商店和蘋果應用商店從中抽成30%的模式是不可持續的。

『「每七年人們吸收科技的方式都會有一個大的轉變:從CD光碟、網路、再到iPhone,而現在如果看一下各大應用商店的排名,可以發現最受歡迎的前十名應用都是聊天應用,例如微信、line、臉書等,所以,我們決定在聊天應用上賭一把。」易丹說,「而如果我們還是繼續想基於聊天應用做一款英語教育的軟體,那就必須得來,必須利用微信。」於是他們在2016年3月,兩人從舊金山轉戰,加入了加速,開始探索巨大的市場。

「真人教師+機器人+遊戲」,在聊天中學英語

擁有最大的英語學習人群,擁有最活躍的聊天應用用戶。實際上,根據騰訊公布的第一季度業績報告,2017年第一季度,微信和英文版WeChat的合併月活躍賬戶數達到9.38億。

「我們希望把英語學習和科技、遊戲相結合,漸漸地,我們發現這款產品必須是通過對話形式進行的,因為用戶喜歡對話,希望和老師交流,而且不能是一個老師對應成千上萬個學生,所以最終我們就做成了現在的產品——人工智慧驅動的聊天機器人。」

RIKAI Labs的英語教學機器人叫TeacherBot(教師機器人),學生關注TeacherBot微信公眾號后可以通過對話的形式學習英語。這個產品把聊天機器人和真人教師相結合,讓教師可以通過聊天機器人同時給多個學生授課。「課堂上最需要詳細解釋的其實是水平最低的學生,但事實是每個學生問同一個問題,老師都要一遍遍重複解釋,浪費了許多時間和精力。」易丹解釋說。「TeacherBot則可以幫助老師回答這些問題,如果TechearBot不知道問題的答案,老師再給學生解答。這樣既能夠保證每個學生得到了足夠的關注,也節省了老師的時間。而且TeacherBot可以從老師給學生的回答中自主學習,不斷自高,可以回答類似的問題。」

通過TeacherBot,一位教師可以同時輔導250名學生。同時,TeacherBot會根據每個學生的具體情況每周發送約250條定製的圖片、文字或音頻信息。這大致相當於TeacherBot提供的課程套餐中兩節課的量。

易丹還提到了一個在他看來非常有趣的點——TeacherBot自今年2月上線以來已經被學生「表白」9次了,收到了類似「TeacherBot, I love you(我愛你)!」、「TeacherBot,will you marry me(你願意和我結婚嘛)?」等等信息。

「這意味著人們願意和聊天機器人聊天,有時候他們會分不清回答他們的是真人還是機器人;理論上來講,如果他們都到了願意和聊天機器人約會的程度了,也會願意在它身上花錢,這就是我們可能的盈利來源。」易丹笑著說。

在未進行市場宣傳的情況下,RIKAI Labs的聊天機器人擁有大約4000用戶,目前僅僅能識別文字信息,還不能識別語音。

從2C到2B:不止教英語

TeacherBot上線后,逐漸有其他品牌和機構主動前來諮詢,也想擁有自己的聊天機器人。於是通過後台授權讓機構和公司用戶定製自己的聊天機器人,RIKAI Labs也開始了在教育領域之外的探索,這也為公司帶來了除了每節課20元英語教育課程收費外的盈利來源。

在Visa的2016年「創無限」創新挑戰賽中,RIKAI Labs經過激烈競爭脫穎而出,獲得資格和Visa一起運行試點方案,幫助Visa與年輕一代接觸,提升品牌忠誠度和推動跨境商務。RIKAI Labs為Visa定製了TravelBot提供旅客在旅程中自動化的建議和服務。平均每位用戶和TravelBot互動的信息數為48條,52%的用戶通過TravelBot和Visa品牌進行了10-20次互動。

同時,RIKAI Labs也和美國大都會人壽保險公司(Metlife)進行了合作。金融知識普及教育是一項非常艱巨和無趣的工作,美國大都會保險公司的FinBot則可以通過在微信上輕鬆有趣、圖文並茂的對話讓用戶可以在無形中學習金融知識。

跨國經紀公司CAA(Creative Artists Agency)則通過定製的FanBot讓無數冬粉能夠和他們喜歡的藝人進行互動交流,提高轉化率,增加線上商店的收入。

票務公司247 Tickets則利用EventBot來分擔客服諮詢的工作,自動回答用戶的問題,將轉化率從原來的20%提高到驚人的93%。

最近RIKAI Labs和瑞典營銷公司TOMORROW合作,通過微信公眾賬號「AskJerry」推廣雞尾酒文化,教授雞尾酒知識,為用戶推薦酒吧和娛樂場所,同時也通過機器學習為用戶畫像,實現線上商店的精準營銷。

據易丹透露,目前RIKAI Labs已經和大小十幾家公司和機構達成合作關係。不過英語教育任然是RIKAI Labs的主要關注領域,繼續開發更多優質內容,擴大聊天機器人的資料庫。接下來,RIKAI Labs將發力市場推廣,獲取更多用戶,開發產品,同時也尋求和更多大公司的合作。

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