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供應商人人自危,下一個被蘋果拋棄的將會是誰?

供應商人人自危,下一個被蘋果拋棄的將會是誰?

導語:近日,蘋果突然宣布取消與Imagination的合作,將在兩年內放棄使用後者的一切技術,從而轉向自主研發GPU之路。這到底是臨時起意還是早有預謀呢?蘋果的自研之路將面臨著怎樣的挑戰呢?如此「狠手」,其他合作商將作何感想……

蘋果獨立之路預謀已久

從2010年發布iPhone 4開始,蘋果就採用了自行設計的A4處理器。此後,蘋果的每一代移動設備處理器(包括iPhone、iPad上)均採用ARM的架構授權、蘋果自行設計、 三星或者台積電代工的方式來研發生產。但這部分自研,此前只局限在應用處理器(AP)上,而GPU和基帶晶元則按慣例採購Imaginaition和高通的授權。

據路透社消息稱,蘋果已經知會Imagination,將在兩年內放棄使用後者的一切技術,包括專利、知產、保密信息等等。這意味著蘋果將完全自行開發A系列處理器的GPU。

蘋果做出停止採購來自Imagination Technologies的圖形處理器(GPU)的決定,清楚了透露出這家iPhone製造商欲進一步控制產品核心技術的決心。此舉既可以守住該公司在智能手機產業的高額利潤,又能在未來創新、特別是增強現實領域佔據有利位置。

市場分析師認為,蘋果的這一策略早已減弱了對關鍵外部供應商的依賴,如已經歸屬軟銀的晶元設計商ARM。蘋果此前曾倚重ARM為其設計iPhone的處理器,但如今僅通過授權使用基本ARM架構,晶元設計主要由該公司自主完成。

蘋果在2014年曾斥資30億美元收購了耳機製造商Beats Electronics。最近,該公司去掉了Beats耳機中的標準通信晶元,取而代之的是自主定製設計的W1藍牙晶元。「蘋果顯然擺脫了所有的傳統供應商,用一個晶元替換了原來的五個,」電子設備內部晶元檢測公司TechInsights的副總裁吉姆·莫里森(Jim Morrison)說。

「如今我們從事比以往更多的基礎技術內部開發工作,」蘋果首席財務官盧卡·梅斯特里(Luca Maestri)在今年2月的財報電話會議中曾說。 「想想我們在處理器或感測器上從事的工作。我們能夠更好的控制時間、成本和質量。」

因為晶元設計和開發的代價非常高昂,絕大多數消費電子產品依賴於外部供應商從事此類工作。這也給類似ARM、高通和Nvidia這樣開發出運算、通信和圖形等核心技術的廠商創造出了巨大的機遇。

不過如今蘋果的規模已足夠大,在經濟上足以自主設計,或得到其它公司的技術授權,並在此基礎上繼續開發。與ARM和高通一樣,晶元的實際生產仍然外包給半導體代工製造商,如三星電子和台積電等。

熟悉流程的業內人士稱,在公司內部完成更多設計工作能夠減少複雜性。蘋果不需要管理一個或多個設計團隊以及代工製造商,只要對代工製造商進行管理。

它還可能幫助蘋果更迅速的採取行動並節省成本,讓公司把精力集中到虛擬現實、增強現實等新技術當中。蘋果計劃把增強現實技術整合到產品當中,這也讓3D感測器和類似Imagination的圖形晶元顯得尤為重要。

在正式決定棄用Imagination的圖形處理器之前,蘋果已給出暗示,準備自主設計圖形處理器。這家公司已面嚮應用開發者推出了自有代號為「Metal」的晶元。應用開發人員可使用Metal實現其應用與iPhone圖形晶元之間的信息交流。

通過在應用開發人員和手機晶元之間放置一段蘋果設計的代碼,蘋果已可以在不中斷開發者工作的情況下交換晶元。這也可以輕而易舉地彌合蘋果手機和台式電腦圖形晶元之間的差距,後者如今仍需要一些獨立代碼。

控制iPhone晶元還能夠幫助蘋果降低成本,這一點對蘋果在今年秋季發布iPhone相當重要。Cowen & Co的分析師蒂莫西·阿庫里(Timothy Arcuri)在研報中稱,他認為帶有曲面屏幕的iPhone成本最多將增加50美元。

券商FBN Securities分析師謝博利·塞拉非(Shebly Seyrafi)預計,iPhone上一季度的平均售價僅增加了1%,至695美元;但成本上漲了8%,至420美元。這也意味著iPhone的毛利率降至39.6%,低於2015年時的44%。

蘋果每年只花費7500萬美元購買Imagination的晶元。不過向晶元設計商繳納的專利費,佔據了iPhone成本的很大一部分份額。蘋果最近與高通對簿公堂,索賠10億美元。因為專利問題,蘋果自主設計晶元可能會遇到麻煩。

雖然蘋果目前所有移動設備仍然使用的是高度定製的圖形處理器,但最近數年蘋果對Imagination Technologies的依賴性在大幅降低,已經開發了自己的著色器內核、驅動和編譯器等。

由此來看,蘋果拋棄Imagination表示要用上自研GPU架構,突然的消息確是「預謀已久」了。

蘋果取消合作,Imagination 慘遭重創

Imagination Technologies 遭重創這是第一件已經發生的事情,在公布蘋果有關通知的信息之後,其股價便立馬出現了暴跌,跌幅高達 70%。更重要的是,蘋果是 Imagination Technologies 的重大客戶,從蘋果收取的授權和特許費用佔據公司營收超過一半。從 Imagination Technologies 的財報了解到,上一財年蘋果支付的費用是 6070 萬英鎊,而公司整個財年的營收則為 1.2 億英鎊。

↑IMG股價變更圖

毫不誇張地說,蘋果的舉措讓 Imagination Technologies 一夜回到解放前。沒有了蘋果 Imagination Technologies 基本上失去了重要的營收來源。你可能會說蘋果也是 Imagination Technologies 的股東,然而蘋果只佔 8% 的股份而已,並且沒有繼續增持的意向,Imagination Technologies 如何獨立生存令人堪憂。

目前蘋果能否脫身還很難說,因為Imagination Technologies 方面不認為蘋果能夠完全避開自家的 IP 知識產權、專利和保密信息,他們要求蘋果提供自主 GPU 設計沒有侵犯到公司 IP 的證據,但蘋果卻暫時拿不出手。Imagination Technologies 認為,蘋果從基礎完全重新設計 GPU 架構而不侵犯 IP,這是超級艱難的事情。

因此很顯然,一旦蘋果自主 GPU 亮相,Imagination Technologies 方面就已經做好了利用法律與蘋果作鬥爭的準備。

無獨有偶,同樣的事件早有上演。

蘋果將在兩年內將圖形顯示技術集成到A系處理器中。同期,有消息表示蘋果欲收購東芝快閃記憶體 ,欲自己把控快閃記憶體技術。很顯然,蘋果這是準備走「自給自足」的道路,向更全面的設計轉型。

在倫敦證券交易所,Imagination股價曾一度下跌了61.6%。與這有類似一幕的是,蘋果與其藍寶石廠商GT Advanced Technologies分道揚鑣,後者申請破產保護后,股價狂跌90%。儘管高通一直是專利硬漢的形象,但是蘋果專利訴訟對高通股價依然造成了不小的影響。

蘋果屢下「狠手」,合作商人人自危?

蘋果與供應商的再談判、增強自我供應能力以及與芯供應商合作,都會給半導體領域帶來機遇與挑戰。Imagination與蘋果的關係生變,使我們不得不審視一下AMD、英特爾與蘋果的關係了。

蘋果與AMD

AMD是蘋果的直接供應商。AMD X86處於業界領先水平,最近AMD把矛頭指向了顯卡領域,並非劍指英偉達,而是移動GPU晶元領域。未來,AMD MPU必將在高端PC市場贏得更多的份額。

AMD與Imagination Technologies不同,不容易受到來自蘋果的「致命傷害」,其產品具有多元化,可通過與Global Foundries合作,進行晶元的設計與製造;而Imagination Technologies則是通過技術授權的方式,在每一台蘋果設備上掙錢。

蘋果為了保證其自身產品的毛利潤,會考慮壓縮需要支付的專利費,這就是與Imagination分手的重要原因。而AMD不會將自身技術授權給蘋果。

AMD以半定製及主板的銷售為主,從AMD顯卡的出貨量來看,蘋果並非佔據著重要地位。

如果AMD失掉蘋果這個大客戶,圖形技術方面受到的影響大概為38%。蘋果今年的台式機/筆記本電腦銷量並沒有大幅度的提高,而且在未來三年內都不太可能出現大幅增長。這樣的話蘋果對AMD的收入貢獻不會出現很大的增長態勢,甚至會下降。這似乎說明,AMD對蘋果的依賴也將越來越小。

蘋果與英特爾

對英特爾財報進行分析,蘋果的貢獻情況卻沒有一個清晰的答案,因為英特爾對蘋果供應鏈的曝光非常有限。英特爾公布的三大客戶名單中,並沒有蘋果。因此可預估,蘋果不會佔英特爾整體收入的10%以上。

如果英特爾失掉蘋果這個訂單,離世界末日還很遙遠。

值得注意的一點是,英特爾即將推出的XMM 7650數據機可以取代高通在智能手機中的地位。假設英特爾可以獲得更多移動市場的份額,那麼英特爾對蘋果的依賴性將逐漸地增長。

總結

蘋果之所以與高通鬧崩,與Imagination分手,無非是專利惹的禍。蘋果此舉,以成本控制為目的。當引入新功能時,產品的成本變得更加昂貴,因此蘋果在保證毛利潤的情況下,希望降低專利支出。這些創新包括OLED屏、玻璃面板、更大存儲空間、激光感測器等產品的引入。

由此不難推測,蘋果下狠手的下一個對象就是高通。

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