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史前巨型企鵝身高超過2米

史前巨型企鵝身高超過2米

圖註:與人類、帝企鵝站在一起的史前巨型企鵝,圖片來自ALAMY STOCK PHOTO

企鵝是生活南半球的游禽,這個大家族中有18個種,其中有許多種類很小很可愛。最大的企鵝要數著名的帝企鵝了,其身高超過1.1米,體重在35千克左右。在3000多萬年前,曾經有一種企鵝抬起腦袋嘴尖距離地面超過2米,它就是企鵝家族中的大哥大:古冠企鵝。

圖註:帝企鵝,圖片來自網路

19世紀中期,人們在紐西蘭發現了一塊跗跖骨化石,這塊化石與企鵝的跗跖骨相似,應該屬於一種大型企鵝。1859年,英國著名生物學托馬斯·亨利·赫胥黎(Thomas Henry Huxley)根據化石建立了古冠企鵝屬,模式種名為南極古冠企鵝Palaeeudyptes antarcticus)。

圖註:著名的生物學家赫胥黎,圖片來自網路

當人們來到南極洲之後,他們在西摩島上發現了大量屬於古冠企鵝的化石,於是古生物學家在1990年建立了該屬內的新種:卡氏古冠企鵝Palaeeudyptes klekowskii)。除了紐西蘭和南極洲,澳大利亞也發現了可能屬於古冠企鵝的化石,證明古冠企鵝曾經廣泛分佈於南半球。

圖註:古冠企鵝的化石,圖片來自網路

古冠企鵝的體型巨大,其屬內的卡氏古冠企鵝體型最大,站立時高達1.6米,體重更是超過110千克。古冠企鵝的外形與今天的帝企鵝相差不大,看上去肥胖而笨拙,體色以黑白為主,就好像穿著一件黑色的燕尾服。

圖註:古冠企鵝和今天幾種企鵝的體型對比,圖片來自網路

古冠企鵝長有一個大腦袋,腦袋的長度超過0.5米,在其腦袋前面是尖長的角質喙嘴。古冠企鵝的脖子較長,但是被脖子周圍的脂肪和羽毛緊緊包裹起來,所以看上去脖子和身體是一體的。古冠企鵝的身體圓鼓鼓的,身體兩側是前肢變成一對長鰭腳,可以用於划水。與前肢相比,古冠企鵝的後肢較短,腳趾之間有蹼,在身體的正下方。由於身體結構的限制,古冠企鵝在陸地上行走緩慢,而且一搖一晃看上去非常滑稽。

圖註:長著尖長大腦袋的古冠企鵝,圖片來自網路

儘管在陸地上行動不便,但是進入水中之後古冠企鵝就變成了另一番模樣,其能夠迅速靈活的游泳。其身上重疊鱗片狀的羽毛能夠起到很好的防水作用。古生物學家認為體型較大的古冠企鵝具有出色的潛水能力,其潛入水中可達40分鐘之久。

圖註:入水的企鵝就變成另外一個樣子,圖片來自網路

從分類上看,古冠企鵝屬於企鵝目,企鵝科,古冠企鵝亞科。古冠企鵝生存於距今3700至3400萬年前始新世晚期至漸新世早期,當時的地球於今天相似,但是又有很大的不同。始新世的地球各大板塊還在運動之中,歐亞大陸、非洲與北美洲之間的大西洋還沒有今天這麼寬,印度大陸向北正在撞向亞歐大陸,這次碰撞將形成青藏高原和著名的喜馬拉雅山脈。在南半球,澳洲大陸離開南極洲正在向北移動。

圖註:始新世時期的地球,圖片來自網路

始新世的地球溫暖比今天高得多,當時的海平面較高,兩極還沒有常年不化的冰蓋。正是因為溫度較高,南極的生存環境遠比今天要優越,有超過10種史前企鵝生存在這個大陸上,其中最大的就是古冠企鵝。古冠企鵝主要以魚類為食,今天捕食企鵝的海豹和虎鯨在當時還沒有出現呢,所以它們的天敵並不多。

圖註:古冠企鵝復原圖,圖片來自網路

巨大的古冠企鵝又是怎麼消失的呢?在始新世末期,地球氣溫下降了8℃,海平面開始下降,南極也開始變得寒冷。一切的變化對於古冠企鵝的衝擊很大,它們因此而滅絕,大型動物對於環境變化的適應能力很差。古冠企鵝,這種企鵝家族中的巨人因為氣候和環境的變化而消失了。

圖註:在史前還生存著許多巨型企鵝,圖片來自網路

1.Jadwiszczak, Piotr (2006): Eocene penguins of Seymour Island, Antarctica: Taxonomy. Polish Polar Research 27(1): 3–62. PDF fulltext

2.Myrcha, Andrzej; Jadwiszczak, Piotr; Tambussi, Claudia P.; Noriega, Jorge I.; Gaździcki, Andrzej; Tatur, Andrzej & Del Valle, Rodolfo A. (2002): Taxonomic revision of Eocene Antarctic penguins based on tarsometatarsal morphology. Polish Polar Research 23(1): 5–46. PDf fulltext

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