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金融時報:機器人稅是在開倒車 不利於AI相關行業發展

金融時報:機器人稅是在開倒車 不利於AI相關行業發展

科技革命有時給一個國家的財政及其公民帶來難以預料的長期影響。一百年前,席捲農業和交通運輸行業的新技術浪潮讓美國社會陷入動蕩,該國稅制也因此發生永久改變。

自動化浪潮或導致大量失業

美國西北大學經濟歷史學家喬爾·莫基爾(Joel Mokyr)說:「農民開始武裝起來反抗政府,這也成為推動美國進步運動的主要原因。」再加上民眾對鍍金時代工業家們斂聚的巨額財富感到憤怒,這些壓力最終導致美國政府推出了永久性個人所得稅。

如果說那場由科技推動的行業顛覆之舉導致深刻的社會和財政變革的話,那麼與人類在計算機和人工智慧領域最新進步所帶來的影響相比,只能算是小巫見大巫。莫基爾說:「1890年至1914年的失業人數在今天看起來根本不算什麼。」

這一次,掀起行業變革的恐怕是機器——還是要交稅的機器。這起碼是由一個看似不可能的人想出的主意。世界首富比爾·蓋茨(Bill Gate)上周表示,也許在不久后,重新思考政府財政政策會成為必要之舉。這位微軟聯合創始人說,如果最新的自動化浪潮導致人口大量失業的話,向機器人徵稅並利用這筆錢對員工進行再教育,恐怕是應對未來社會動蕩的一個方法。

蓋茨稱,對機器人徵稅還有另外一個潛在益處:由於減慢自動化的發展腳步,讓更少的人失業,可能會降低發生更嚴重的社會動蕩的風險——這種風險恐怕會導致一些新技術集體遭到封殺。

但人為推遲帶來極大益處的新技術的前進步伐,肯定會造成不滿,至少機器人技術和人工智慧領域的工程師和創業者會有這種情緒。卡內基梅隆大學計算機系主任安德魯·摩爾(Andrew Moore)說:「我們許多人認為,將新技術推向市場是道德上的需要。但我發現人為阻止新技術的發展腳步,是一種很討厭的行為。」

直接對高科技徵稅,並不是蓋茨提出的唯一想法。他還建議,應該對生產力更高、利潤率更高的行業上稅。但是,作為最成功的資本家之一,蓋茨由於提出「機器人稅」的概念,也因此處於一種很尷尬的境地。歐洲許多政治家都支持對機器人徵稅,其中就包括法國社會黨總統候選人本瓦·阿蒙(Benoît Hamon)。歐盟議會最近收到的一份報告也提出了這種想法,雖然它在這個月被推翻。

對人工智慧相關行業帶來衝擊

麻省理工學院經濟學教授戴維·奧托爾(David Autor)表示,「機器人稅」並不完全與當今稅務政策的一些方面相抵觸。「我們對移動通訊徵稅,用以承擔公共服務費用;我們對房地產徵稅,用以支付公共住房的費用,」他說。

然而,對機器人技術和人工智慧的成果徵稅,將是以財政手段對它們的發展強行進行大規模干預的行為,畢竟,機器人技術和人工智慧是無人駕駛汽車和可代替人類分析師的智能計算機等顛覆性力量背後的驅動力。

批評人士稱,對自動化技術徵稅之所以是一個糟糕的主意,原因不勝枚舉。例如,如何確認導致人們失業的技術,這本身就是一個難點,更別提上稅了。「機器人」的概念總是難以界定。這一術語讓人想起了類人機器的畫面。但事實上,大多數自動化形式通常只是與一些技術有關,而這些技術根本不能與某些行業的失業直接聯繫起來。

自動化解決方案提供商Symphony Ventures首席執行官戴維·普爾(David Poole)說:「機器人並不是等同於人類的單位,大多數並不是實體機器人,而是計算機軟體。它們與電子數據表格真的沒什麼不同之處。」普爾自稱對自動化技術未來充滿樂觀。

例如,許多軟體程序和計算機服務不久將會被灌輸機器學習,大多數新技術將擁有更高的智能化水平。確定哪些系統會導致失業並制定相應的稅收制度,是不可能的事情。

類似問題源於對一些技術的定位,這些技術會消除傳統的工作形式,同時又不會危及創造未來就業崗位的技術。實際上,它們通常都是一樣的。個人電腦就是一個典型例證。頗具諷刺意味的是,蓋茨之所以擁有860億美元的個人資產,個人電腦功不可沒。

自動化技術的益處不勝枚舉

普爾說:「在我們擁有個人電腦之前,都是由專門的職員來處理電子表格。這樣的職員數以十萬計。」作為第一款可讓個人電腦充當辦公工具的電子表格辦公軟體,VisiCalc給那些崗位敲響了喪鐘。但是,通過讓電子表格自動化,個人電腦還創造了新的就業機會。普爾說:「接下來發生的事情是,有些人成了分析師,出現了一個前所未有的全新行業。」

這種技術變革的影響是,完成相同任務所需要的員工數量越來越少。但與此同時,之前沒有經濟效益的新任務成為可能。通過代替大部分日常任務,自動化革命遺留下來的一些工作崗位,會讓人感到更滿意——至少對那些有工作的人來說是如此。這是另一個不能通過徵稅來減緩自動化技術普及速度的原因。

Cafe X是一個由機器人打理的咖啡亭,近日在獲得風險投資后,在舊金山開設了第一個門店。在那裡,機械臂可以拿著杯子倒上咖啡,然後放到顧客跟前。在這種情況下,只需要一個人就能管理整個酒吧,回答顧客問題,處理其他任務。Café X創始人亨利·胡(Henry Hu)說:「它們做了許多本應由咖啡師做的事情,比如泡咖啡,每天數千次移動杯子。相比人類,機器人在工作中不知疲倦。」

對新設備徵稅,還有可能會阻礙一個頗具前景的新興行業的發展——這個行業脫胎於機器人技術和人工智慧的最新進步。風險投資公司Lemnos Labs合伙人傑里米·康拉德(Jeremy Conrad)說:「這肯定會增加稅務負擔,對這些新興行業也是有害的。」Lemnos Labs投資了一些機器人技術和硬體創業公司。

有人指出,一些因受益自動化而利潤更高的企業,目前其實已經被徵稅。矽谷頂尖科技創業公司孵化器Y Combinator總裁薩姆·阿爾特曼(Sam Altman)說:「如果機器人為主人創造了財富,那當然應該徵稅了。一旦機器人優於人類,不再是人類所擁有的東西的時候,就會帶來一系列複雜的問題。」

恐怕帶來更深遠的社會變革

這些觀點提出,任何確認並對顛覆性技術收稅的提議,都會有反對的聲音。儘管如此,如果下一輪自動化技術的衝擊如許多人所預測的那樣深遠的話,那麼要求調整稅務制度的壓力會增加。蓋茨就對「機器人稅」的前景並不樂觀。他說:「你一下子就邁進了所有取代傳統工作的活動的門檻。結果,多種工作就會被同時連根拔起,比如說倉儲工作、駕駛和房屋清理工作。」

還有人認為,失業帶來的影響會迫使政府通過稅制改革來實現某種形式的財富再分配。摩爾說:「如果你對機器人革命與農業革命和工業革命進行比較,很顯然前者發展的速度是後者的四到五倍——農業革命和工業革命都帶來了深遠的社會變革。如果你提升了生產率,但讓財富的分配變得更糟糕,此舉不會讓世界變得更美好。」

向所有公民發放津貼(通用性基本收入)的想法,已經獲得了部分經濟學家的積極響應。除此之外,蓋茨還提議用「機器人稅」的收益來對工人進行培訓,讓他們從事機器人所不能做的工作,特別是在護理行業,這也為避免人類大規模失業所帶來的最佳希望。

蓋茨的這一提議得到了微軟現任CEO薩提亞·納德拉(Satya Nadella)的積極響應。納德拉說:「美國在護理人員數量上面臨著短缺,老年人護理人員的缺口甚至更大。人類感同身受的品質以及良好的表達能力,都可以創造許多就業崗位。」如果這種努力結出碩果的話,機器人和人類將來就可以和平共處,在各自的職業領域發揮作用。然而,這並不意味著機器人和人類可以一起輕鬆承受稅收負擔。

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